合併20周年へ梅景気回復を

 平成16年10月1日に旧南部町と旧南部川村が町村合併し、ことしで10年を迎えた。合併前は田辺市周辺の広域圏での枠組みも検討されたが、両町村は広域圏から脱退して2町村での小さな合併を選んだ。その後、町名などが決まり、比較的スムーズに新しい町が誕生した。合併は結婚に例えられることもあるが、両町村はまさに相思相愛でゴールインしたといえるだろう。
 合併のメリットは、行政のスリム化によるコストの削減が大きい。複数の自治体が1つにまとまることで、首長や職員、議員らの人数を減らすことができ、人件費の節減につながる。行政運営の効率化が図られるのも利点の1つである。これらのメリットに加え、旧南部町と旧南部川村の場合は、特産の梅についても効果があった。合併前までは梅の生産量は田辺市がトップだったが、2つの自治体がまとまることで、新町のみなべ町が田辺市を抜いて全国トップに躍り出た。名実ともに「日本一の梅の里」としてアピールできるようになったことは大きい。
 ところがその梅産業が、合併から10年が経過した今、大きく変化しつつある。価格は半分程度に落ち込み、梅畑にも休耕地が増えてきている。今後は後継者の育成も懸念され、梅農家にとっては危機的な状況だ。
 しかし、合併により2つの梅の産地が1つとなったことで、効果的に消費拡大対策を打ち出しやすくなった。苦難に対しても知恵を出し合いやすく、環境も向上した。産地にとっての問題も大きいが、梅が景気回復することで地域の他の産業にも好影響を与える。平成36年の合併20周年を、いま以上の笑顔で祝える日が来ることを信じたい。     (雄)

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